Биотехнологический стартап, который разрабатывает вакцину от COVID-19 второй волны, резистентную к мутациям

⠀​⠀​

В марте 2020 г. Ханну Раяниеми (Hannu Rajaniemi) переориентировал свою биотехнологическую компанию Helix Nanotechnologies с разработки методик лечения рака на разработку вакцины от COVID-19.

Стартап Раяниеми, в котором в те времена работало шесть человек, не собирался конкурировать с такими гигантами Pfizer и AstraZeneca, у HelixNano (как чаще всего называют стартап) была другая цель: создать улучшенную вакцину второго поколения против нового коронавируса.

«Нужно продолжать исследования и разрабатывать больше контрмер — вакцины, лекарства и тесты второго поколения с более широкой эффективностью… Вирус очень хорошо умеет удивлять»

— говорит Раяниеми.

Сегодня в HelixNano работает девять сотрудников и Раяниеми утверждает, что новая вакцина пройдёт клинические испытания в 2021 г., а в начале 2022 г. возможно её утверждение регулятором, которое зависит от «множества факторов».

Какую роль могут играть стартапы в пандемии

Helix Nanotechnologies была основана в 2013 г. в городе Кембридж, штат Массачусетс, чтобы разрабатывать терапии раковых заболеваний. Для Раяниеми это было очень личное дело: его мать заболела и в конце концов умерла от метастазов рака молочной железы.

Когда компания переориентировалась на вакцину от COVID-19, он знал, что его стартап не станет первопроходцем в деле создания вакцины.

«На это потребовались бы миллиарды, которые были заложены в программе Warp Speed. В этом кризисе роль стартапа заключается в реализации более технически сложных подходов второго поколения и поиске решений, которые более крупные, но неповоротливые игроки могут упустить»

— говорит Раяниеми.

(По данным Crunchbase, по состоянию на май HelixNano получила в общей сложности $6,4 млн от инвесторов, в том числе от Y Combinator, а также получила грант от Schmidt Futures, за которым стоит миллиардер из Google Эрик Шмитд (Eric Schmidt).)

Вакцины Pfizer/BioNTech, Moderna и Johnson & Johnson, которые участвуют в первой волне вакцинации в США, будет необходимо адаптировать к новым штаммам вируса. Вакцина-усилитель от HelixNano разрабатывается, чтобы «обеспечить иммунитет гораздо более широкого характера», как следует из слов соучредителя компании.

«Причина по которой мы занялись этим… состоит в том, что нам не давала покоя мысль о способности мутировавших штаммах SARS-CoV-2 избегать иммунитета, создаваемого вакционой. Это именно тот сценарий, который мы сейчас имеем в случае с южноафриканским, бразильским и другими появляющимися вариантами мутаций».

— говорит Раяниеми.

Новые вакцинные технологии: функции «зума» и «усиления»

Как полагает Раяниеми, разработка вакцины резистентной к мутациям вируса — это «технически чрезвычайно тяжёлая проблема».

Однако благодаря всему к настоящему моменту накопленному учёными знанию о вирусе, HelixNano излобрела «две совершенно новые вакцинные технологии», на которые они составили патентные заявки, как следует из слов Раяниеми.

«По существу, у нас есть функция «зума» ("zoom" function) и функция «усиления» ("amplify" function) для мРНК-вакцин. Мы можем сделать вакцины более целенаправленными и более мощными, чем это было возможно раньше»

— говорит Раяниеми.

(И вакцина Pfizer-BioNTech, и вакцина Moderna — это мРНК-вакцины, как и усилитель Helix Nanotechnologies.)

Первая технология, которую разрабатывает Helix Nanotechnologies, делает вакцины более точными.

«Традиционные вакцины — грубый инструмент. Вы показываете иммунной системе частичку вируса, например, шиповидный S-белок, с помощью которого SARS-CoV-2 инфицирует клетки, и тело начинает производить антитела против него, эти антитела, по существу, действуют наугад»

— говорит Раяниеми

Новая технология HelixNano направляет антитела на конкретные части шиповидного S-белка вируса, которые «наиболее важны в деле предотвращения инфицирования», утверждает Раяниеми.

«Я использую аналогию из поп-культуры, чтобы объяснить принцип работы нашего усилителя. Представьте, что вирус — это Звезда смерти (космическая станция из фильма «Звёздные войны»). Чтобы взорвать её вам необходимо попасть в очень небольшую цель — тепловой выхлопной порт. Ваши звёздные истребители X-Wing могут просто наугад стрелять по всей поверхности Звезды смерти, но, чтобы её уничтожить вам понадобится невероятное везение. Однако, если вы сконцентрируетесь на выхлопном порте, то ваши шансы намного вырастут — даже если ваши выстрелы потеряют в точности в случае мутации вируса»

— рассказывает Раяниеми (который, помимо прочего, является писателем-фантастом).

Вторая вакцинная технология, которую разработала HelixNano, сводится к усилению в сто раз иммунного ответа организма на цель вакцины.

Обе этих технологии HelixNano использовала, чтобы создать фирменную вакцину-усилитель, резистентную к мутациям COVID-19.

Помимо разработки вакцины HelixNano также сотрудничает с лабораторией Луи Фало (Louis Falo) при Питтсбургском университете в отношении работы над вакциной под названием PittCoVacc, которую можно будет применять без инъекции посредством шприца.

«Мы хотим получить стабильную при комнатной температуре мРНК-вакцину, которую поэтому можно распространять и применять в глобальных кампаниях по вакцинации тем же простым образом, каким распространяется и применяется лейкопластырь Band-Aid»

— поясняет Фало, который является председателем отделения дерматологии Питтсбургского университета и профессором биоинженерии.

Данные доклинических испытаний PittCoVacc были переданы в Управление по санитарному надзору за качеством пищевых продуктов и медикаментов (Food and Drug Administration) в качестве заявки на предварительную регистрацию препарата.

«Я не берусь строить догадки о том, когда наша заявка будет утверждена, так как её рассмотрение может привести к требованиям дополнительных доклинических исследований. Разумеется, мы надеемся на лучшее»

— сообщил Фало.

Не только COVID-19

Столь надёжные и простые в распространении вакцины могут сыграть роль в деле иммунизации как можно большего количества людей из 7,7-млрд населения Земли. Ведь в то время как вакцинация в таких странах как Израиль, Великобритания и США набрала хорошие темпы, во многих других странах положение на порядки хуже.

Впрочем, разработки, которыми занимается HelixNano, найдут применения и помимо борьбы с COVID-19. Раяниеми убеждён, что фирменные технологии могут быть использованы в разработке других вакцин.

«Подобно тому, как мы взяли технологии, разработанные для нужд лечения рака — например, быстрое конструирование матричных РНК — и применили их к COVID-19, работа с COVID-19 научила нас разработке совершенно нового класса персонализированных вакцин против рака. Мы всё ещё на 95% занимаемся COVID-19, но начинаем возвращаться к работе над раком. Для нас, как для компании, и для биотеха в целом, пандемия сжала целое десятилетие разработок в 12 месяцев»

— говорит Раяниеми.
Комментарии